Musk 更新 Starship 相關資訊,最快兩個月內 MK1 就能首飛

「2019 年版」的 Starship 基本上除了翼面配置上的變化,以及機身變成閃亮亮的金屬之外,其實基本大小已經差不多定形,保持著 50m 長、9m 直徑的大小,空重為 120 公噸(投影片有誤),目標是能將 150 公噸重的酬載送入低地軌道。它將配備 6 具 Raptor 引擎,在中間的三個為海平面/真空兩用,而外圍的三個則是針對真空進行最佳化。SpaceX 顯然是放棄(或說不需要)靠著「流汗」來協助抵抗回返大氣的高熱,換成了可重複利用的隔熱瓷磚貼在底部。 在 Super Heavy 推進器的部份,長度維持著 68m,也就是說 Starship 的全長將來到 118m。它將配備 37 具 Raptor 引擎,不過由於目前 SpaceX 的開發重心將先放在 Starship 上,關於 Super Heavy 的更多資訊可能還要等未來再公開了。 現場展示的 Starship MK1 主要會以測試新的空氣動力設計為主,依 Musk…

Starship MK1 在 Elon Musk 的記者會前趕工完成

暫時定名為「MK1」的第一架軌道級 Starship 原型機,過去一個禮拜都在 SpaceX 位於德州 Boca Chica 日夜趕工進行著組裝工作。首先是在下半部裝上了兩片翼面和三具 Raptor 引擎,接著又在上半部裝上了兩個小號的翼面,昨天半夜的時候更是終於將上下兩半進行拼接,完成了 Starship MK1 的組裝。據 Musk 的說法,這台最初步的原型機重達 200 公噸,加了燃料之後更是可以達到 1,400 公噸,也就是說光是上面可以看到的部份在加滿燃料後就已經與整個 Falcon Heavy 同重,更別說這還不包括底下巨大的 Super Heavy 推進器呢。 之所以拼命趕工將 Starship MK1 完成,是因為當地時間週六晚上(本地時間禮拜日早上八點左右)Musk 預備在 Boca Chica 舉辦一場記者說明會,分享自去年九月的 Dear Moon 記者會以來, Starship 設計理念的諸多變化與原因,而有一台完整的 Starship 原型機做背景,想必會讓記者會的內容更有說服力吧?雖然才經過短短的一年,Starship…

NASA 拖沓已久的 James Web 太空望遠鏡終於組裝完成了

NASA 的新一代旗艦級 James Webb 望遠鏡,因為複雜的構造與工程上的難題,使得發射時間持續延宕,由原定的 2018 年發射一直拖到了現在才完成組裝,而發射則是恐怕要等到 2021 年了。 這背後主要的原因,是因為 James Webb 不是像哈伯一樣,以可見光為主要的觀測範圍,而是移到了紅外線頻段。這意味著它必需要安裝一套由五片大型金箔組成的「光盾」,來阻擋來自太陽的紅外線,並保持內部組件的低溫。這五片金箔的收納與展開造成了許多頭疼的難題,但還好科學家已經解決了大部份的困難,將其與火箭推進部組裝在了一起,再加上稍早固定好的望遠鏡,整個系統終於是成形了。 接下來,科學家們還要確定電路與軟體的連接、測試金箔的開閤、並進行太空環境的模擬,然後才是 2021 年的發射。希望接下來能一切順利,別再繼續拖下去了啊!

樂高為視障人士提供英文點字及語音的組裝說明書

樂高的說明書向來以指示明確、人人都能照著做而出名,但對視障人士來說,再精美的說明書也與無字天書無異。為了讓視障人士也能享受拼樂高的樂趣,樂高基金會今天宣佈了將與奧地利人工智慧研究所合作,針對一小部份的盒組,將樂高設計師用來描述產品的 LXFML 語言,轉換為英語的點字與語音說明書,並放在專門的 Legoaudioinstructions.com 網站上供人取用。 之所以會有這樣的計畫,源自於一位 22 歲的盲人樂高愛好者 Matthew Shifrin。自從他的家族友人 Lilya 送他一組 821 片的波斯王子套組,且附上完整的一份點字說明書後,他就愛上了樂高,並且與 Lilya 兩人合力為 20 多組樂高建立了點字的說明書,放在自己的 Lego for the Blind 網站上。取決於套組的複雜度,將圖像式的說明書轉成文字,可以花上 45 分鐘到一個月之久。 不幸的是,Lilya 於 2017 年過世了。為了緬懷 Lilya,Shifrin 希望能將樂高的樂趣帶給更多盲人朋友,因此他的一位 MIT 的朋友將他與樂高的創意玩樂實驗室(Creative Play Lab)搭上線,而後者則是將這個想法帶到了奧地利人工智慧研究所。Shifrin 很高興與樂高合作了超過兩年之久,終於有了成績,特別是看到視障的小朋友也能和其他人一起玩樂高,對他來說是很有成就感的事。就算是有了這個合作,Shifrin 依然在更新自己的 Lego for the…

Amos-17 通訊衛星發射升空,翻過了 SpaceX 不光彩的一頁

SpaceX 今天早上由佛州的發射場,順利發射了以色列的通訊衛星 Amos-17。不計算著陸失敗的話,SpaceX 最後一次發生造成客戶損失的災難性失敗,是遠在 2016 年的 Amos-6。當時火箭在發射台上進行測試時發生爆炸,不僅酬載的 Amos-6 衛星全毀,連發射台也差不多被夷為平地。除了找出爆炸的根源之外,SpaceX 在那之後也嚴格執行火箭測試時絕不將酬載安置其上,都是測試完後才裝載上去的。 如今近三年後,Amos-17 正是當年 Amos-6 的替代品,由 SpaceX 免費提供發射服務。不僅如此,SpaceX 還特地捨棄了發射的火箭,不嘗試著陸,以提供 Amos-17 一點額外的推力抵達較高的軌道,早日開始商轉。對 SpaceX 來說,Amos-17 有著結束一段不光彩的往事的意味在,如果向前看的話,從 2017 年以來已經連續成功達 49 次之多,希望這好成績能繼續保持下去囉!

法國發明家乘飛行滑板橫越英吉利海峽

就在稍早的時候,法國發明家 Franky Zapata 騎著自製的「飛行滑板」順利由法國出發,橫越了約 35 公里寬的英吉利海峽,抵達對岸的英國。受限於油料,這不是一次「無間斷」的旅程,必需在中間停留的補給船上加油才能完成全程,但從頭到尾連著加油僅花了 22 分鐘,據稱最快竟達到了時速 170 公里。 這不是 Zapata 的第一次嘗試,在七月底時他就試過一次,但因為補給船太小,在降落時以「數公分之差」錯過了降落平台,所以這次自然是換了一艘大一些的船和平台了。 英吉利海峽由於寬度適中,又是在英、法兩國之間,在過去一個世紀當中經常被當作試驗新交通工具或新挑戰的舞台,為挑戰者帶來名利。不過雖然 Zapata 此次的挑戰多少有為了其公司 Z-Air 宣傳的意圖在內,但是能有近 20 公里的航程,以及 170 公里的時速,已經讓它脫離了完全實驗品的階段,有著初步的實用性。法國軍方已經對其表示高度的興趣,將以 Zapata 的飛行滑板為原型,研究艱難地形的短程補給、甚至是做為攻擊平台使用的可能性呢。

LightSail 2 順利示範如何利用太陽風提高軌道

LightSail 2 似乎終於擺脫了前輩們一連串的壞運,這次從發射、展開、一直到軌道實驗,一切圓滿順利。就在稍早,Planetary Society 確認了 LightSail 2 已經利用太陽風為「推力」,順利地提高了自己的軌道,成為首個在地球軌道上利用太陽帆進行變軌的衛星(日本的 IKAROS 是第一個利用太陽帆推進的探測器,但那是在前往金星的半路上)。 目前 LightSail 2 團隊將花一個月的時間繼續抬高其軌道,一方面更新軟體提供更精準的控制、另一方面則是熟悉太陽帆的特性並累積操縱經驗和技巧。在實驗完畢後,LightSail 2 大約會花一年的時間緩緩離軌,最後墜回大氣當中。 能在地球軌道上進行小衛星的軌道控制,有著劃時代的意義。這意味著小衛星不再需要浪費寶貴的空間來搭載燃料和推進器,來保持軌道高度,而是只要展開太陽帆,就能長時間待在太空。這同時也是「眾籌」的一次勝利,很難得地由眾籌的計畫完成如此尖端的實驗。Planetary Society 預計將這次實驗所獲得的資料與經驗,分享給其他準備使用太陽帆為動力的計畫,像是 NASA 的 NEA Scout。或許這會是太陽帆大量出現在小衛星上的開始呢。

歐盟的 Galileo 衛星導航系統己經停擺四天了

由 2005 年開始建置,目前總數 30 枚的衛星中已經有 26 枚在運作的歐洲衛星導航系統「Galileo」,在四天前碰到了「技術問題」,至今仍然未能修復上線。據 Inside GNSS 網站的分析,問題似乎是出在位於義大利,負責所有衛星時鐘校對的精確計時設施(Precise Timing Facility)上。 Galileo 與美國的 GPS、俄羅斯的 GLONASS 和中國的北斗為功能大致雷同的四大衛星導航系統,由於衛星導航在軍事上的重大應用,各大強權都不願意受制於人,因此美、俄、中、歐各自開發了自己的系統。四者當中,GPS 當然是大家最熟悉的,目前正在進行 Block III(第三代)的初步布建,GLONASS 即將進行 K2 系列的更新,而北斗三號系統也在建置當中,預計 2020 年起提供服務。Galileo 系統則是 2016 年開始提供初步的服務,但由於經費因素,至今還未能達到全球覆蓋所需的衛星數,所以目前還在測試階段。 因此所幸的是,當前還沒有太多依靠 Galileo 的裝置,就算停擺了四天影響也不算太大。不過等到 Galileo 建置完畢正式上線後,這樣沒頭沒腦的「技術問題」恐怕就無法接受囉。

NASA 出資試驗由衛星自行 3D 列印自己的太陽能板

NASA 宣佈了將出資 7,370 萬美元,與一間名為 Made in Space, Inc 的公司合作,試驗由衛星自己 3D 列印自己的太陽能板。這專案屬於 NASA「Tipping Point」計畫的一部份,由 NASA 資助民間企業,開發與太空產業相關的技術。 3D 列印對太空活動的意義及重要性自然無需多言,最主要的就是太空站所需的補給品,特別是備用的零件可以不用存放在太空站上,而是須要什麼就做什麼就好了。但 Made in Space 的野心可不僅止於此 —— 他們是真的想要在太空中從無到有打造出衛星或太空船來,達到真正「太空製造」的目的。而作為計畫的第一步,他們打算打造一台名為「Archinaut One」的迷你小衛星,預計 2022 年由 Rocket Lab 的 Electron 火箭發射。這個小衛星將在軌道上以 3D 列印的方式「打印」出兩條巨大的 32 英呎(近 10m)橫樑,用以支撐對應大小的太陽能板。這差不多是一般同樣大小衛星的太陽能板的五倍面積。 和之前的太空製造實驗不同,這枚衛星要求 3D 列印功能要能在無人協助的情況下,可靠地自行運轉,如果能順利實現的話,未來最主要的好處就是衛星比較不用煩惱如何將太陽能板、大型天線、反射鏡之類的大型結構折疊、收納來配合火箭整流罩的空間,反正就上了太空後再做出來就好了。此外,就是有些太空船外部零件的打造,可以直接交給機器人來,人類就不用特地出太空船一趟囉。