NASA 出資試驗由衛星自行 3D 列印自己的太陽能板

NASA 宣佈了將出資 7,370 萬美元,與一間名為 Made in Space, Inc 的公司合作,試驗由衛星自己 3D 列印自己的太陽能板。這專案屬於 NASA「Tipping Point」計畫的一部份,由 NASA 資助民間企業,開發與太空產業相關的技術。 3D 列印對太空活動的意義及重要性自然無需多言,最主要的就是太空站所需的補給品,特別是備用的零件可以不用存放在太空站上,而是須要什麼就做什麼就好了。但 Made in Space 的野心可不僅止於此 —— 他們是真的想要在太空中從無到有打造出衛星或太空船來,達到真正「太空製造」的目的。而作為計畫的第一步,他們打算打造一台名為「Archinaut One」的迷你小衛星,預計 2022 年由 Rocket Lab 的 Electron 火箭發射。這個小衛星將在軌道上以 3D 列印的方式「打印」出兩條巨大的 32 英呎(近 10m)橫樑,用以支撐對應大小的太陽能板。這差不多是一般同樣大小衛星的太陽能板的五倍面積。 和之前的太空製造實驗不同,這枚衛星要求 3D 列印功能要能在無人協助的情況下,可靠地自行運轉,如果能順利實現的話,未來最主要的好處就是衛星比較不用煩惱如何將太陽能板、大型天線、反射鏡之類的大型結構折疊、收納來配合火箭整流罩的空間,反正就上了太空後再做出來就好了。此外,就是有些太空船外部零件的打造,可以直接交給機器人來,人類就不用特地出太空船一趟囉。