Sphero 收購 STEAM 同業 LittleBits

知名 STEAM 教育產品品牌 Sphero 宣佈正式收購同業 LittleBits,兩家各自專長在編程機器人和電子玩具,現在整合之後就能為設計更多 STEAM 產品給教室、家庭和教育界。在新聞稿中,Sphero 和 LittleBits 合共售出超過 5 億美元的機器人和電子玩具產品,全球接觸到的學生數超過 600 萬,合共擁有超過 140 項在機器人、電子、軟體和 IoT 的專利。 Sphero 去年收購了 Specdrums,後來就推出了一款升級版的穿戴式音樂玩具,當大家認為 Sphero 會持續推出消費級 STEAM 產品時,卻又作出縮減人手和轉移發展重點。Sphero 現在就表示他們在收購 LittleBits 後,會加速全球的發展。

NASA 出資試驗由衛星自行 3D 列印自己的太陽能板

NASA 宣佈了將出資 7,370 萬美元,與一間名為 Made in Space, Inc 的公司合作,試驗由衛星自己 3D 列印自己的太陽能板。這專案屬於 NASA「Tipping Point」計畫的一部份,由 NASA 資助民間企業,開發與太空產業相關的技術。 3D 列印對太空活動的意義及重要性自然無需多言,最主要的就是太空站所需的補給品,特別是備用的零件可以不用存放在太空站上,而是須要什麼就做什麼就好了。但 Made in Space 的野心可不僅止於此 —— 他們是真的想要在太空中從無到有打造出衛星或太空船來,達到真正「太空製造」的目的。而作為計畫的第一步,他們打算打造一台名為「Archinaut One」的迷你小衛星,預計 2022 年由 Rocket Lab 的 Electron 火箭發射。這個小衛星將在軌道上以 3D 列印的方式「打印」出兩條巨大的 32 英呎(近 10m)橫樑,用以支撐對應大小的太陽能板。這差不多是一般同樣大小衛星的太陽能板的五倍面積。 和之前的太空製造實驗不同,這枚衛星要求 3D 列印功能要能在無人協助的情況下,可靠地自行運轉,如果能順利實現的話,未來最主要的好處就是衛星比較不用煩惱如何將太陽能板、大型天線、反射鏡之類的大型結構折疊、收納來配合火箭整流罩的空間,反正就上了太空後再做出來就好了。此外,就是有些太空船外部零件的打造,可以直接交給機器人來,人類就不用特地出太空船一趟囉。

卡尼基美隆大學與 Argo AI 攜手研究更進階的自動駕駛系統

Ford 的自駕車系統子公司 Argo AI 已經有在為自駕車進行路試,發展相當成熟,然而他們也發現到一些自駕系統的問題需要先解決才可以。為此,Argo AI 找來了學術界的幫忙,希望能讓自駕系統可以對應「高度非結構化的交通狀況」,大概就是對無交通規格的路面仍能行駛。Argo AI 找來到在自駕車發展上相當有名的卡尼基美隆大學來幫忙,同時更會合組專門的研究中心來開發這次世代的自駕技術。 Argo AI 為了這項目,預備在未來 5 年投資 1,500 萬美元到研究之中,分別會支援 5 家機構以及一些博士生。雖然合組的 Argo AI Center for Autonomous Vehicle Research 會貢獻自駕業界的整體發展,但更重要的還是為 Argo AI 可以開發到新一代技術並協助推廣到更多地區。據 Argo 在新聞稿所述,自駕車的發展並非廠商或學術界能獨自完成的,雖然兩者合作和互相支持。 其實 Argo AI 並非首家看上了卡尼基美隆大學合作的自駕車公司,Uber 在多年前更是被指控要挖角該學院的機器實驗室高層職員。要合作的話,還是正正式式的談吧。

Boston Dynamics 收購了一間擁有 3D 視覺技術的公司

雖然在網路上流傳的影片裡,Boston Dynamics 的機器人能憑藉各種技藝讓人嘖嘖稱奇,但這些技術距離走出實驗室還是有著一定的距離。不過隨著 BD 最近的一筆收購,情況可能會發生變化。他們日前買下了一家名為 Kinema Systems 的公司,後者基於深度學習的 3D 視覺技術,可以為搬箱用機械臂所需要的定位、搬運操作提供關鍵的輔助。 據介紹 Kinema 的 Pick 方案可以識別出不同的物體,而且能夠處理不同尺寸,甚至說沒有被平放的箱子。在完成收購以後,Boston Dynamics 的技術實用化估計能向前邁出一大步。比如說之前介紹過的 Handle 機器人,就會率先開始整合 Pick。如果順利的話,它應該會比原本計畫的更早投入市場。當然囉,BD 接下來也打算以「Boston Dynamics Pick System」之名向第三方推銷 Pick 技術本身。如今倉儲搬運自動化的市場那麼大,估計是不難找到需求啦。