SpaceX 的 Inspiration4 任務順利升空,創下民間載人入軌新頁

SpaceX 繼 Virgin Galactic 與 Blue Origin 高調的首航後,今天輪到 SpaceX 創下屬於自己的商用太空新里程碑了。稍早名為「Inspiration4」的任務順利由美國佛州甘迺迪太空中心升空,成為史上第一個完全由民間人士所組成,並搭乘民營太空服務(SpaceX)前往地球軌道的任務。該任務乘員由出資的億萬富翁 Jared Issacman 為指揮官,其他三名乘員分別為駕駛 Sian Proctor、醫官 Hayley Arceneaux 及任務專員 Chris Sembroski。 Inspiration4 任務將在太空中待上三天,因為不準備與國際太空站對接的緣故,因此在發射時間和軌道上皆相當自由。他們會到達最高 540 公里左右的軌道,並且進行少量的科研工作,但大多真的就是當個太空遊客,去進行「太空三日遊」的。 發射的火箭自然還是 Falcon 9,而太空艙則是已經出過兩次任務的 Endeavour —— 這個太空艙負責了之前的 Demo-2 與 Crew-2 任務,而這次則是第三次升空。由於不需要與太空站對接,SpaceX 將它頂端的對接口換成了一個半圓球形的透明罩子,讓裡面的乘客可以享受 360 度的全景觀。這個罩子號稱是「目前太空中最大片的窗戶」,而蓋在上面的 Crew Dragon 鼻罩內還有裝置攝影機,可以從外面的角度看到在罩子裡的太空人。…

毅力號探測車採集到了第一個火星土壤樣本

NASA 據 CNET 報導,在經過相機的視覺確認後,NASA 宣佈了成功在採樣管中存有一條約鉛筆粗細的火星土壤,在經過處理和包裝後,將在未來某個時間點由另一個火星任務取出,並送回地球。 這其實是 NASA 第二次嘗試由火星上取樣 —— 上個月第一次取樣後,檢查發現其實採樣管還是空的,讓科學家摸不著頭腦裡面的樣本跑哪去了。NASA 的猜測是第一次採集的樣本組織太過粉碎,所以雖然採集設備工作正常,但土石都「漏」了過去,並沒有真正留到管子裡。 因此這次在採集後 NASA 不敢太有自信,雖然說儀器顯示採樣管裡有內容物,NASA 還是等到了陽光能直射集到採集管內,用相機看到了裡面的石頭後,才進行公佈。由照片看來,收集到的應該是某種沉積岩,並包括一些在含水的環境中才會生成的礦物,但這當然要等到科學家親自看到樣本後才能確認了。 接下來,毅力號會對樣品進行初步的處理並封裝,然後將樣本放在火星表面的合適處。在接下來的一段時間當中,毅力號會繼續採集一些有研究價值的地點的樣本,並將它們「打包」好,等待 NASA 與 ESA 未來合作的任務來收集這樣樣本,然後再用火箭發射回地球。 不過這個「未來合作的任務」,目前還在設計的階段而已,預計要 2026 年才會啟程前往火星,2028 年抵達。如果沒有延誤的話,2031 年可以把這些樣本送回地球,但這中間每個階段都是個巨大的挑戰,說 2031 年可能都太樂觀囉。

民間太空公司 Firefly 的首度發射失敗,在空中爆成一團火球

Firefly Aerospace 過去一週似乎對美國民間太空公司來說運氣頗差,連續有兩間公司的嘗試皆以失敗告終。首先,是 Firefly 首度嘗試發射其「Alpha」火箭,在發射之初看起來一切都順利,然而在升空約兩分半鐘後,火箭突然失去控制,並在空中爆成一團火球。Firefly 在聲明中僅表示一個「異常」導致了發射任務的終結,詳細原因還在調查當中。 Firefly Alpha 是個直徑 1.8m、高 29m 的小型火箭,比 Rocket Lab 的 Electron 大上一圈,低地軌道的載重能力為 1,000 公斤,而太陽同步軌道則為 630 公斤左右。此番的首個任務僅載運了約 92 公斤的各式立方衛星和研究機構的測試品,並沒有真正付費的客戶。Firefly Alpha 強調首個任務是以試驗和取得數據為優先,並不預期一次就能成功。 I am not a rocket engineer but I am pretty sure that’s not how you…

Starliner 的閥門故障問題稍有進展,但何時能發射依然不明

Boeing 在經過了幾天的靜默之後,NASA 和波音終於對 Starliner 的閥門狀況有了進一步的說明。Starliner 本來預定於 8 月 3 日時發射,進行無人的 OFT-2 任務的「重考」,但卻在發射準備的過程當中,有引擎閥門鎖在了關閉的位置,因此先是取消了發射,之後又推回了火箭組裝設施中,進行進一步的檢測。 據 NASA 的部落格說明,Starliner 上一共有 13 個閥門無法開啟,在這幾天透過機械、電力和加熱等方式,已經讓當中的 7 個閥門恢復正常,並且還在加緊解決剩餘的 6 個閥門當中。而針對閥門的檢視與化學採樣,也並未發現異常。到發射前,波音必需要能證明已經找到閥門卡住的根本原因,並且示範閥門已能正常開關,理論上最快八月中會是最快的發射機會。不過就算 Starliner 準備好了,也要國際太空站有迎接的空檔,並且要避開 NASA 的 Lucy 任務的發射就是了。 Starliner 的開發歷程顯得格外坎坷,面臨著一次又一次的延誤,但其實在太空業這才是常態。由於一枚(正常的)火箭造價極為高昂,生產也極其費時,因此每次發射都有著不能失敗的壓力。像 SpaceX 那樣幾週就生一個火箭出來、炸掉了也無所謂的,其實才是罕見的極少數呢。

Blue Origin 為掙取 NASA 的登月合約,願意自行吸收 20 億美元成本

Blue Origin 在到太空邊緣轉了一圈回來後,Jeff Bezos 再度投入了與 NASA 登月合約的對抗中。之前因為 NASA 經費不足,在登月載具的一項僅給了 Elon Musk 的 SpaceX 一紙 29 億美元的合約,而 Blue Origin 與洛馬等諸多老牌太空公司組的團隊,則是因價格過於高昂而落敗。 為了挽救自己的機會,並且在這個歷史性的登月計畫中佔一席之地,Bezos 向 NASA 署長 Bill Nelson 寫了一封公開信,表明 BO 願意自行吸收兩個財政年最多達 20 億美元的開發成本,以讓聯邦政府能有時間編列額外的預算,將登月載具的合約數擴大為兩個。BO 也同時將自行開發到低地軌道的試驗任務,不算在登月計畫的成本裡,同時還保障政府合約將會是個定額的合約,如果最後成本超出,BO 也不會多收錢。 NASA 到目前為止所有的商用太空合約,包括為太空站送貨、以及載人到太空站等,都有兩間或更多的民間廠商參與,做為開發延誤或是技術碰到困難時的備案。以載人到太空站為例,就同時給了 SpaceX 和波音開發合約,而波音也果真在進行測試時碰上困難,因而延宕了一年半之久。若 NASA 當年僅給了波音合約的話,到現在 NASA 都還沒有發射太空人到太空站的能力。Blue…

NASA 的木衛二探測任務將交給 SpaceX 發射

NASA/JPL-Caltech NASA 計畫已久並最終於 2019 年定案的木衛二探測任務,現在終於確定了具體的發射細節。最後在競爭中,SpaceX 再度擊敗波音,他們的 Falcon Heavy 將成為「木衛二快船」(Europa Clipper)探測器的發射火箭。根據目前的安排,該任務會在 2024 年 10 月於甘迺迪太空中心 39 號發射台發射。如果一切順利的話,探測器將於 2030 年 4 月抵達環木軌道。 「木衛二快船」此行會試圖探索木衛二上是否有適合生命存在的條件,它的任務包括「拍攝衛星表面的高解析度照片、測定構成、尋找近期或進行中地質活動的跡象、測量冰面厚度、探尋地下湖以及測量冰海深度和鹽度等等」。 NASA 之所以選擇 SpaceX 合作,主要的原因還是發射成本。雙方的合同金額只有約 1.78 億美元,如果 NASA 按國會最初的建議使用自己的 SLS 火箭發射的話,耗費可能達到 20 億美元之高。不僅如此,使用 SLS 的話途中還需要金星的引力助推,而這就會進一步增加飛行距離。另外從發射窗口的角度出發,SLS 這邊可能會更以重返月球任務為重,木衛二探測任務就只好讓路了。

太空人在國際太空站內成功實現 CRISPR 基因編輯

Sebastian Kraves and NASA CRISPR 基因編輯的應用場景現在已經擴展到太空了。根據上週在 PLOS One 期刊上發表的最新論文,太空人 Christina Koch 已經成功在國際太空站內完成了 CRISPR-Cas9 實驗。藉助這項技術,科學家可以觀察到被精確損傷的酵母細胞 DNA 在失重環境下會如何修復。這是人類首次在太空中實現 CRISPR 基因編輯,在此之前「技術和安全性」上都存在著一定的障礙。 這次實驗的成功,為科學家日後模擬電離輻射帶來的損傷打下了潛在的基礎,這可能會對長期太空旅行的發展起到重要作用。

Virgin Orbit 順利完成首個商轉任務

Virgin Orbit 昨晚是商用火箭界相當熱鬧的一個晚上,由 Virgin Orbit 和 SpaceX 先後進行了發射任務。當中 Virgin Orbit 無疑是較受矚目的一個,因為這是他們第一次正式的商轉任務,也是首度進行整個火箭發射流程的直播,而 SpaceX 則是第二度發射了「共乘火箭」,載送 85 枚大大小小的客戶衛星及 3 枚 Starlink 衛星升空。 昨晚的任務 Virgin Orbit 取名為「Tubular Bells: Part One」,這是 Virgin Orbit 的姐妹公司 Virgin Records(今日是 UMG 的一部份)在 1972 年成立時第一個出品的專輯的名稱,也是名作曲家 Mike Oldfield 的首作。Tubular Bells 因為被用在電影《大法師》中作為原聲帶的一部份而聲名大噪,也從而帶動了…

神舟十二號載人飛行任務發射成功(更新:飛船已與天宮太空站成功對接)

人民網 中國太空站的發展今天進入了一個新的階段,北京時間上午 9 時 22 分,攜帶神舟十二號載人飛船的長征二號 F 遙十二火箭在酒泉衛星發射中心成功發射。起飛約十分鐘後,順利實現箭船分離,目前神舟十二號已進入預定軌道。預計在今天下午 15 時 40 分左右其便會與天宮太空站的核心艙進行對接,之後三名太空人將依次進入太空站。 在此次載人任務之前,預先將必備品送上太空的天舟貨運飛船已和太空站核心艙形成了組合體。神舟十二號是天宮太空站計畫的首次載人飛行任務,在三名參與的太空人中,聶海勝和劉伯明此前分別有兩次和一次神舟載人飛行任務的經驗,而另一位湯洪波則是首次飛行。 在進入太空站後,三人將執行天地同步作息制度進行生活工作。在約 3 個月的駐留時間內,其需要在軌驗證太空人長期駐留、再生生保、空間物資補給、出艙活動、艙外操作、在軌維修等太空站建造和營運關鍵技術,並首次驗證東風著陸場的太空人搜尋救援能力。除此之外,他們還將開展多領域的空間應用及實驗,並考核各系統執行任務的功能和效能以及系統之間的匹配性及協調性,以此為後續任務積累經驗。 更新:據中國載人航天工程辦公室消息,神舟十二號載人飛船已於北京時間 15 時 54 分採用自主快速交會對接模式成功對接於天和核心艙前向端口,與此前已對接的天舟二號貨運飛船一起構成三艙組合體。整個交會過程總歷時約 6.5 小時,隨後 3 名太空人將從神舟十二號進入天和核心艙。

Rocket Lab 將為 NASA 的火星任務打造一對小衛星

Rocket Lab 說到 Rocket Lab,大部份的人應該第一個想到的是他們的 Electron 火箭,但其實 Rocket Lab 早在 2019 年就發表了小型衛星平台 Photon,整合了動力、電力、儀態控制、甚至是資料傳輸等多個系統,作為其他單位打造自己的衛星的基礎。如今 Rocket Lab 為 Photon 找到了一個大主顧,將以該平台為 NASA 打造一對名為 ESCAPADE(Escape and Plasma Acceleration and Dynamics Explorers)的火星探測器,研究太陽風是如何與火星大氣互動,並進而影響火星氣候。 兩個 Photon 衛星分別暱稱為「Blue」和「Gold」,採用 Rocket Lab 自家的 Curie 引擎、星空定位儀、反應輪、太空導航系統等設備,並由 NASA 提供實驗用的器材。它預定將在 2024 由 NASA…