SpaceX 的 Inspiration4 任務順利升空,創下民間載人入軌新頁

SpaceX 繼 Virgin Galactic 與 Blue Origin 高調的首航後,今天輪到 SpaceX 創下屬於自己的商用太空新里程碑了。稍早名為「Inspiration4」的任務順利由美國佛州甘迺迪太空中心升空,成為史上第一個完全由民間人士所組成,並搭乘民營太空服務(SpaceX)前往地球軌道的任務。該任務乘員由出資的億萬富翁 Jared Issacman 為指揮官,其他三名乘員分別為駕駛 Sian Proctor、醫官 Hayley Arceneaux 及任務專員 Chris Sembroski。 Inspiration4 任務將在太空中待上三天,因為不準備與國際太空站對接的緣故,因此在發射時間和軌道上皆相當自由。他們會到達最高 540 公里左右的軌道,並且進行少量的科研工作,但大多真的就是當個太空遊客,去進行「太空三日遊」的。 發射的火箭自然還是 Falcon 9,而太空艙則是已經出過兩次任務的 Endeavour —— 這個太空艙負責了之前的 Demo-2 與 Crew-2 任務,而這次則是第三次升空。由於不需要與太空站對接,SpaceX 將它頂端的對接口換成了一個半圓球形的透明罩子,讓裡面的乘客可以享受 360 度的全景觀。這個罩子號稱是「目前太空中最大片的窗戶」,而蓋在上面的 Crew Dragon 鼻罩內還有裝置攝影機,可以從外面的角度看到在罩子裡的太空人。…

毅力號探測車採集到了第一個火星土壤樣本

NASA 據 CNET 報導,在經過相機的視覺確認後,NASA 宣佈了成功在採樣管中存有一條約鉛筆粗細的火星土壤,在經過處理和包裝後,將在未來某個時間點由另一個火星任務取出,並送回地球。 這其實是 NASA 第二次嘗試由火星上取樣 —— 上個月第一次取樣後,檢查發現其實採樣管還是空的,讓科學家摸不著頭腦裡面的樣本跑哪去了。NASA 的猜測是第一次採集的樣本組織太過粉碎,所以雖然採集設備工作正常,但土石都「漏」了過去,並沒有真正留到管子裡。 因此這次在採集後 NASA 不敢太有自信,雖然說儀器顯示採樣管裡有內容物,NASA 還是等到了陽光能直射集到採集管內,用相機看到了裡面的石頭後,才進行公佈。由照片看來,收集到的應該是某種沉積岩,並包括一些在含水的環境中才會生成的礦物,但這當然要等到科學家親自看到樣本後才能確認了。 接下來,毅力號會對樣品進行初步的處理並封裝,然後將樣本放在火星表面的合適處。在接下來的一段時間當中,毅力號會繼續採集一些有研究價值的地點的樣本,並將它們「打包」好,等待 NASA 與 ESA 未來合作的任務來收集這樣樣本,然後再用火箭發射回地球。 不過這個「未來合作的任務」,目前還在設計的階段而已,預計要 2026 年才會啟程前往火星,2028 年抵達。如果沒有延誤的話,2031 年可以把這些樣本送回地球,但這中間每個階段都是個巨大的挑戰,說 2031 年可能都太樂觀囉。

民間太空公司 Firefly 的首度發射失敗,在空中爆成一團火球

Firefly Aerospace 過去一週似乎對美國民間太空公司來說運氣頗差,連續有兩間公司的嘗試皆以失敗告終。首先,是 Firefly 首度嘗試發射其「Alpha」火箭,在發射之初看起來一切都順利,然而在升空約兩分半鐘後,火箭突然失去控制,並在空中爆成一團火球。Firefly 在聲明中僅表示一個「異常」導致了發射任務的終結,詳細原因還在調查當中。 Firefly Alpha 是個直徑 1.8m、高 29m 的小型火箭,比 Rocket Lab 的 Electron 大上一圈,低地軌道的載重能力為 1,000 公斤,而太陽同步軌道則為 630 公斤左右。此番的首個任務僅載運了約 92 公斤的各式立方衛星和研究機構的測試品,並沒有真正付費的客戶。Firefly Alpha 強調首個任務是以試驗和取得數據為優先,並不預期一次就能成功。 I am not a rocket engineer but I am pretty sure that’s not how you…

Blue Origin 成功發射了「載貨」的 NS-17 任務

Joe Raedle via Getty Images Blue Origin 稍早成功發射了代號 NS-17 的載貨任務,只是由於負責的 New Shepard 火箭沒有進入軌道的能力,所以這些貨物其實也就是到了太空邊緣,享受了幾分鐘的無重力狀態,之後就又重新落回地面了,全長約 10 分鐘多一點。不過即便如此,NS-17 依然搭載了來自 18 個客戶的研究模組,再加上 NASA 也有個參與的實驗 —— 不過 NASA 這裡利用的不是 NS-17 的無重力狀態,而是它的著陸過程,來為之後的登月系統測試 LiDAR 及相關的運算設備。 目前 Blue Origin 載人和載貨的飛船,連著它們底下的助推火箭,都是各自獨立的,也就是說載貨的這組貨艙與火箭,不會用來載人,而載人的那組也同樣不會來載貨。事實上,NS-17 使用的這組載貨艙和火箭這都是第八次升空了,也算得上是元老了呢。 [embedded content] Blue Origin 計畫在年底前進行第二次的載人發射,不過到現在都還沒有公佈票價,只有 Bezos 在著陸後的記者會中表示,已經賣出了「總值…

波音 Starliner 的下次試飛或將推延到數月後

Joe Skipper / Reuters 已經因閥門問題取消了 8 月 3 日發射的波音 Starliner,下次試飛可能要推延到幾個月以後了。波音日前證實自己需要將這一太空艙從 Atlas V 火箭上拆下,運回甘迺迪太空中心對引擎閥門做「深層次的故障排查」。在此之前,工程師已設法在太空艙搭載狀態下修復了 13 個故障閥門中的 9 個。在剩餘的幾個返廠解決後,NASA、波音、ULA(Atlas V 製造方)才能確定下一個發射窗口。 至於為何推測要等幾個月,是因為 NASA 的 Lucy 發射任務和 SpaceX 的 Crew-3 任務都已經被排定在 10 月。所以就算波音這邊修的動作夠快,在時程上也未必能趕在前面了。

Starliner 的閥門故障問題稍有進展,但何時能發射依然不明

Boeing 在經過了幾天的靜默之後,NASA 和波音終於對 Starliner 的閥門狀況有了進一步的說明。Starliner 本來預定於 8 月 3 日時發射,進行無人的 OFT-2 任務的「重考」,但卻在發射準備的過程當中,有引擎閥門鎖在了關閉的位置,因此先是取消了發射,之後又推回了火箭組裝設施中,進行進一步的檢測。 據 NASA 的部落格說明,Starliner 上一共有 13 個閥門無法開啟,在這幾天透過機械、電力和加熱等方式,已經讓當中的 7 個閥門恢復正常,並且還在加緊解決剩餘的 6 個閥門當中。而針對閥門的檢視與化學採樣,也並未發現異常。到發射前,波音必需要能證明已經找到閥門卡住的根本原因,並且示範閥門已能正常開關,理論上最快八月中會是最快的發射機會。不過就算 Starliner 準備好了,也要國際太空站有迎接的空檔,並且要避開 NASA 的 Lucy 任務的發射就是了。 Starliner 的開發歷程顯得格外坎坷,面臨著一次又一次的延誤,但其實在太空業這才是常態。由於一枚(正常的)火箭造價極為高昂,生產也極其費時,因此每次發射都有著不能失敗的壓力。像 SpaceX 那樣幾週就生一個火箭出來、炸掉了也無所謂的,其實才是罕見的極少數呢。

波音與 NASA 因為意外的閥門問題再次延後 Starliner 發射

Joe Skipper / reuters 波音的 Starliner 發射準備似乎並不順遂,在四天前因為國際太空站的問題延後發射後,今天又因為工程師發現了推進系統當中,有個閥門在「預料之外的位置」,而再次延後。不過從波音的說明中並不清楚是 Starliner 自身的閥門,還是底下運載的 Atlas V 火箭出的問題。波音和 NASA 將在稍晚對情況進行進一步的說明,或許屆時才會知道發射將延誤多久。如果問題不太大的話,最快明天就會有下一個發射窗口了。 而在另一邊,SpaceX 的 Starship 生產依然在全速開動著,雖然說(不意外地)錯過了原本號稱的「7 月底前發射」目標,但依然在昨日僅花了 12 個小時的時間,便安裝好了編號「B4」的 Superheavy 下級火箭的全部 29 個引擎與上方的四片格柵翼。這使得 B4 成為史上推力最為強勁的火箭,超越了阿波羅計畫的農神五號火箭(Saturn V)或前蘇聯的 N1 火箭。編號「S20」的上級火箭則在組裝的最後階段,只差貼滿隔熱磚、安裝引擎、並將鼻錐與機體相接,照這樣的進度來看,首個「完整版」的 Starship Superheavy 有機會最快在未來兩三天內就能組裝完成。不過到真正發射前,無論是 Starship 上級火箭還是 Superheavy 下級火箭都想必還要經過不少測試,同時發射本身還要有關單位核可,應該至少還要再幾週的時間了。

NASA 與波音延後 Starliner OFT-2 任務

NASA via Getty Images 原定本地時間 7 月 31 日升空的波音 Starliner OFT-2 任務,因為目的地的國際太空站出了點意外,因此將至少延期到 8 月 3 日,之後視狀況再看是否能發射。 這個意外的來源是 7 月 21 日甫發射的俄羅斯 Nauka 模組,它在與國際太空站對接後,由於軟體錯誤,導致搭載的推進器自行點火,將整個太空站推離了正常的姿態。地面的工程人員先是以其他模組上的推進器來抗衡 Nauka 的推力,待 Nauka 燃料用盡後,再重新校正了國際太空站的姿態。但這個意外暫停了所有太空站上的活動,自然也包括原定今日稍早發射的 Starliner 了。 NASA 表示將利用這額外的四天時間繼續檢查 Nauka 模組的一切運作正常,並確保太空站準備好迎接 Starliner 的到來,而波音一方則是在考慮是否將 Starliner 及負責載送的 ULA Atlas V…

Rocket Lab 在五月發射失敗後,順利重返發射台

Rocket Lab 在 5 月 17 日遭遇了今年的第二次發射失敗後,Rocket Lab 迅速重整旗鼓,在稍早為美國太空軍發射了一枚名為「Monolith」的小型技術示範衛星。依 Rocket Lab 的說明,Monolith 的感應器在發射時是收納著的,到了軌道上才會展開,而由於該感應器佔衛星總體質量相當大的一部份,因此預料展開後將會改變衛星整體的重心與平衡。Monolith 將進行的測試,就是是否能在衛星的重心大幅改變的情況下,還能維持儀態控制。這次試驗的結果將能幫助小型衛星的開發商更自由地對衛星進行設計,縮小衛星本體的尺寸並降低成本。 Rocket Lab 五月的任務,是因為上級火箭點火遭遇「異常」而失敗,並且失去了火箭及搭載的 BlackSky 地球遙測衛星。在經過調查後,Rocket Lab 認為問題的源頭是上級火箭的點火系統在引擎控制電腦中,產生了一個錯誤的訊號。該公司表示已經針對問題進行改善,來防止未來再度發生。 Rocket Lab 的 Electron 火箭自 2017 年首飛以來一共發射了 21 次,當中有三次的發射失敗,分別為第一次任務(因為地面訊號中斷而自毀)、去年的 13 次任務(電線未接妥)、以及前述的第 20 次任務。

Blue Origin 為掙取 NASA 的登月合約,願意自行吸收 20 億美元成本

Blue Origin 在到太空邊緣轉了一圈回來後,Jeff Bezos 再度投入了與 NASA 登月合約的對抗中。之前因為 NASA 經費不足,在登月載具的一項僅給了 Elon Musk 的 SpaceX 一紙 29 億美元的合約,而 Blue Origin 與洛馬等諸多老牌太空公司組的團隊,則是因價格過於高昂而落敗。 為了挽救自己的機會,並且在這個歷史性的登月計畫中佔一席之地,Bezos 向 NASA 署長 Bill Nelson 寫了一封公開信,表明 BO 願意自行吸收兩個財政年最多達 20 億美元的開發成本,以讓聯邦政府能有時間編列額外的預算,將登月載具的合約數擴大為兩個。BO 也同時將自行開發到低地軌道的試驗任務,不算在登月計畫的成本裡,同時還保障政府合約將會是個定額的合約,如果最後成本超出,BO 也不會多收錢。 NASA 到目前為止所有的商用太空合約,包括為太空站送貨、以及載人到太空站等,都有兩間或更多的民間廠商參與,做為開發延誤或是技術碰到困難時的備案。以載人到太空站為例,就同時給了 SpaceX 和波音開發合約,而波音也果真在進行測試時碰上困難,因而延宕了一年半之久。若 NASA 當年僅給了波音合約的話,到現在 NASA 都還沒有發射太空人到太空站的能力。Blue…