LightSail 2 順利示範如何利用太陽風提高軌道

LightSail 2 似乎終於擺脫了前輩們一連串的壞運,這次從發射、展開、一直到軌道實驗,一切圓滿順利。就在稍早,Planetary Society 確認了 LightSail 2 已經利用太陽風為「推力」,順利地提高了自己的軌道,成為首個在地球軌道上利用太陽帆進行變軌的衛星(日本的 IKAROS 是第一個利用太陽帆推進的探測器,但那是在前往金星的半路上)。 目前 LightSail 2 團隊將花一個月的時間繼續抬高其軌道,一方面更新軟體提供更精準的控制、另一方面則是熟悉太陽帆的特性並累積操縱經驗和技巧。在實驗完畢後,LightSail 2 大約會花一年的時間緩緩離軌,最後墜回大氣當中。 能在地球軌道上進行小衛星的軌道控制,有著劃時代的意義。這意味著小衛星不再需要浪費寶貴的空間來搭載燃料和推進器,來保持軌道高度,而是只要展開太陽帆,就能長時間待在太空。這同時也是「眾籌」的一次勝利,很難得地由眾籌的計畫完成如此尖端的實驗。Planetary Society 預計將這次實驗所獲得的資料與經驗,分享給其他準備使用太陽帆為動力的計畫,像是 NASA 的 NEA Scout。或許這會是太陽帆大量出現在小衛星上的開始呢。

NASA 出資試驗由衛星自行 3D 列印自己的太陽能板

NASA 宣佈了將出資 7,370 萬美元,與一間名為 Made in Space, Inc 的公司合作,試驗由衛星自己 3D 列印自己的太陽能板。這專案屬於 NASA「Tipping Point」計畫的一部份,由 NASA 資助民間企業,開發與太空產業相關的技術。 3D 列印對太空活動的意義及重要性自然無需多言,最主要的就是太空站所需的補給品,特別是備用的零件可以不用存放在太空站上,而是須要什麼就做什麼就好了。但 Made in Space 的野心可不僅止於此 —— 他們是真的想要在太空中從無到有打造出衛星或太空船來,達到真正「太空製造」的目的。而作為計畫的第一步,他們打算打造一台名為「Archinaut One」的迷你小衛星,預計 2022 年由 Rocket Lab 的 Electron 火箭發射。這個小衛星將在軌道上以 3D 列印的方式「打印」出兩條巨大的 32 英呎(近 10m)橫樑,用以支撐對應大小的太陽能板。這差不多是一般同樣大小衛星的太陽能板的五倍面積。 和之前的太空製造實驗不同,這枚衛星要求 3D 列印功能要能在無人協助的情況下,可靠地自行運轉,如果能順利實現的話,未來最主要的好處就是衛星比較不用煩惱如何將太陽能板、大型天線、反射鏡之類的大型結構折疊、收納來配合火箭整流罩的空間,反正就上了太空後再做出來就好了。此外,就是有些太空船外部零件的打造,可以直接交給機器人來,人類就不用特地出太空船一趟囉。